23 mai 1871, le premier train de montagne de Suisse et d’Europe

Aujourd’hui le plus vieux chemin de fer de montagne d’Europe fête 148 ans. Il s’agit du chemin de fer du Righi en Suisse. La ligne Vitznau – Rigi Staffelhöhe a été mise en service le 23 mai 1871. (Comme j’écris les noms de gare en principe selon leur orthographe officielle, j’utilise par nommer les gares l’orthographe allemande Rigi, alors que pour parler de la montagne, j’utilise la version français Righi). Ce premier chemin de fer de montagne ne fut toutefois pas le premier chemin de fer à crémaillère. En effet, la ligne des carrières d’Ostermundigen a été mise en service en 1870 déjà, mais pour des raisons de marketing, sa mise en service officielle a été reportée à octobre 1871 (ainsi c’est le chemin de fer du Righi qui a officiellement le titre de premier chemin de fer de montagne à crémaillère d’Europe).

Si la ligne s’arrêtait à Rigi Staffelhöhe, c’est parce que cette station se situe juste avant la frontière cantonale (LU/SZ). Le chemin de fer du Righi (Rigibahn, VR) avait une concession du canton de Lucerne, mais pas du canton de Schwyz. La ligne sera prolongée jusqu’à Rigi Kulm par le chemin de fer Arth – Righi (Arth-Rigi-Bahn, ARB) en 1873. En même temps, le Rigibahn sera renommé Vitznau-Rigi-Bahn (VRB). Jusqu’à la fusion des deux entreprises en 1992, le VRB roulera sur la voie de l’ARB entre Staffelhöhe et Kulm. Ce n’est d’ailleurs qu’en 1990 qu’une bretelle de voie fut construite à Rigi Staffel pour relier les deux lignes. Jusqu’à cette date, la seule liaison était un « pont transbordeur » à Rigi Kulm, devant le dépôt commun aux deux entreprises.

Pour illustrer cet anniversaire, voici une photo de la H 1/2 7, datant de 1873. Elle est de construction similaires aux premières locomotives mises en service en 1871. Je l’ai photographiée en 2009 à l’occasion d’un festival de la vapeur à Arth-Goldau.

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Arth – Vitznau via Righi

DSC01117Une locomotive du chemin de fer Vitznau – Righi (VRB) à Arth-Goldau, c’est possible, mais uniquement depuis le 12 juillet 1990!

Bien que la partie de la ligne venant de Vitznau entre Staffelhöhe et Rigi Kulm sur sol Schwytzois appartienne depuis sa mise en service au chemin de fer Arth – Righi (ARB) pour une question de concession, elle n’a jamais vu que les trains rouge du VRB. Ce n’est qu’en 1990 que les deux chemins de fer du Righi ont été physiquement réunis par une voie de liaison à Rigi Staffel, avant d’être réunis juridiquement pour devenir les chemins de fer du Righi (Rigibahnen, RB) en 1992.